Techneut Frank de Vries wordt in 2001 overgehaald om in te stappen in een nieuw bedrijf. Vrienden Ad Rabenort en Ronald Gram hebben enkele maanden daarvoor adviesbureau en softwareleverancier Covalent opgericht. Samen starten geeft zekerheid en, belangrijker nog, plezier. De Vries: “Daar ging het wat mij betreft om: leuk werk, met elkaar. Wij zijn een covalente (ver)binding van mensen, kennis en kunde. “

De Vries heeft vandaag de hele dag vergaderd met als doel een gedragen oplossing te vinden. Hij zou dat tien keer per dag kunnen doen; met elkaar tot een betere oplossing komen. Individueel nadenken is slechts de eerste stap, aldus De Vries. “Ik zet mensen bij elkaar die nodig zijn voor het oplossen van problematiek, ongeacht organisatiestructuur. Als je samenwerkt, haal je het beste eruit.”

Botsende culturen

De Vries is van huis uit expert op het vlak van industriële automatisering, een belangrijk kennisgebied van Covalent. “Ik weet hoe systemen in elkaar zitten en waar de keten begint en eindigt. Ik vraag me continu af wat is het proces? Wat wordt hier gemaakt? Wat doet de operator? Wat moeten we hem bieden? Als je het proces niet begrijpt, dan neem je verkeerde beslissingen.”

Toch zit de complexiteit van infrastructurele projecten volgens De Vries niet zozeer in de inhoud, maar in de veelheid van partijen en meningen. “Iemand zei ooit: je weet dat je leeft als je je nog verbaast. Dat doe ik dus elke dag. Ik verbaas mij over de discussie over eisen. Een contractgevecht is niet de manier om iets te realiseren. Het gaat om samenwerken. Maar de vakgebieden die samen komen in infrastructurele projecten, civiele techniek en technische automatisering, zijn twee verschillende werelden als het gaat om interactie met gebruikers. Het lijken botsende culturen, dat is vaak moeilijk te doorbreken.”

Nieuwsgierig

Toch bewegen de mensen van Covalent zich door organisatiegrenzen heen. Een belangrijke eigenschap daarbij is volgens De Vries het willen weten waarom. “Dat is de basis. Nieuwsgierigheid komt de oplossing ten goede. Vaak ligt het “waarom” niet op het vlak van techniek, maar op het vlak van wetgeving, beleid of proces. Zo vraag ik mij bijvoorbeeld af hoe we informatie gaan aanbieden? Hoe neemt een mens dat op? Dat is interessant!“

Een andere eigenschap die De Vries in zijn werkt helpt, is het zien van verbanden. “Ik heb direct een plaatje in mijn hoofd en kom vlug boven de materie uit. Ik kan snel abstraheren; een probleem structureren, afpellen en tot de kern komen. Ik ben een beelddenker en vertel verhalen graag aan de hand van plaatjes. Ik ben dagelijks aan het tekenen.”

Interne kennisoverdracht is belangrijk binnen Covalent. Daar wil De Vries zich de komende jaren meer voor inzetten. “Ik heb inmiddels genoeg grijze haren om mijn zienswijze te durven delen. Ik wil meer gaan coachen, luisteren naar de vraagstukken en problemen die er liggen en dan suggesties geven. Het begint vaak bij gevoel. Ik voel het als iets raar is, geen symmetrie heeft. Dus ik besef me ook; vertellen is leuk, maar uiteindelijk moet je het ervaren.”

Covalente binding

Covalent zette de afgelopen twee jaar in op groei. Deze gestuurde groei week af van de tot dan toe organische groei, waarmee de organisatie groot werd. “Het gevaar ligt op de loer dat je groei als doel ziet. We moeten groeien met behoud van waarden en betrokkenheid. Mensen moeten de binding blijven voelen. Wij brengen alle elementen in een project bij elkaar; projectpolitiek, management, testen, kennis van industriële automatisering en softwareontwikkeling. We moeten ons blijven realiseren: samen zijn we de Covalente binding. Het doel is nu om steeds beter bij onze bestemming te komen. Op basis daarvan kunnen we scherper keuzes maken en er ook bewust voor kiezen om iets niet te doen.”

Broederschap

Voor De Vries is Covalent een soort broederschap. “Chemie is zo belangrijk. Techniek is de bindende factor. Waar ik trots op ben, is dat we gelijkwaardig zijn in wat we doen. Iedereen heeft daar een positie in. Daar ligt geen hiërarchie aan ten grondslag. We respecteren ieders authenticiteit, dat door de jaren heen heeft geleid tot een gemêleerd, karakteristiek gezelschap.”

Het succes van Covalent is te danken aan de mensen vindt De Vries. “Onze mensen zijn pragmatisch, deskundig en resultaatgericht, we willen het echt voor elkaar krijgen. Dat betekent ook dat we onze klanten soms vertellen wat ze niet willen horen. Het hoeft ook niet vrijblijvend te zijn, we lopen niet weg voor harde (eind) verantwoordelijkheid. Wij zijn uniek in het doorbreken van organisatiegrenzen; we slaan de brug en brengen alles samen. Als dat gezien wordt, is mijn doel bereikt.”

Frank de Vries is senior consultant en partner van Covalent. Hij studeerde Elektro- en Energietechniek en Meet- en regeltechniek aan de HTS in Amsterdam. Hij was projectmanager bij de Betuweroute en adviseerde bij Spoorzone Delft. Hij is adviseur in het team van de Landelijke Tunnel Standaard en momenteel systeemarchitect bij de A9 Gaasperdammertunnel. Frank kookt en reist graag. Hij bezoekt jaarlijks familie in Amerika en is net terug uit Oeganda waar hij het stageadres van zijn dochter bezocht.