Voor zichzelf beginnen, dat was zijn droom. Ad Rabenort, oprichter en algemeen directeur van Covalent, is een metselend architect; hij ontwerpt én bouwt. Ontwerpen is immers één ding, het is minstens zo belangrijk dat je kunt laten zien dat iets werkt en haalbaar is. “Juist dat maakt mijn werk zo leuk.” Rabenort gooide 15 jaar geleden het roer om en richtte samen met goede vriend en collega Ronald Gram adviesbureau en softwareproducent Covalent op.

Rabenort: “Wij wilden een brug zijn tussen de business en de technologie, we willen de doelen van opdrachtgevers behalen door gebruik te maken van technologie. We zagen dat dit in projecten nog wel eens mislukte. En dat hoeft helemaal niet.” Rabenort werkte voor een bedrijf dat software ontwikkelt ten dienste van het product. De winst werd gemaakt door de verkoop van het product, de software was “slechts” nodig om het product te gebruiken. “Binnen deze strategie lukte het voor mijn gevoel niet om met de software echt succesvol te zijn.”

Het oprichten van Covalent geeft de ondernemers de vrijheid om hun ideeën in de praktijk te brengen en hun kracht optimaal in te zetten. “Wat mij drijft is de passie voor oplossingen die echt bijdragen aan het professionaliseren van processen en systemen. Ik ben doorlopend bezig met kennis kanaliseren, ideeën verwerken en de essentie van wat gebruikers willen boven tafel te krijgen.” Dat, gecombineerd met zijn technische kennis en een duidelijke visie, maakt dat Rabenort inmiddels al 15 jaar succesvol de richting bepaalt.

Unieke projecten

Rabenort startte in 2001 met het digitaliseren van het inspectieproces van Vereniging Eigen Huis. Covalent ontwikkelde een offline applicatie die informatie uitwisselde met een centrale backoffice. “Dat was uniek. De technologie hiervoor bestond nog niet. Op locatie keuren, een thermische printer om op locatie te kunnen printen, de keuringsmethodiek, touchscreens; alles moest ontwikkeld worden. Dat was een mooie uitdaging.” Rabenort begint met ontwerpen, in zijn hoofd en op papier, en het testen van haalbaarheid. Zo laat hij een mobiele, thermische printer maken. En hij test het thermische papier door het op de bovenste etage van het kantoorpand buiten op het glas te hangen. “Zo konden we zien hoe lang zo’n print onder invloed van zon en regen leesbaar bleef.”

In dezelfde tijd kreeg Covalent opdracht van het Rijksvastgoedbedrijf om het onderhoud- en beheerproces te professionaliseren. Rabenort: “Vooral de hoeveelheid informatie was een probleem. Er was geen sluitende controle op werk dat opgeleverd werd. Ik ben gaan sturen met het bouwen van prototype oplossingen en liet de resultaten zien. De eerste versie van Condor loste de basisproblemen op. Inmiddels hebben we voor heel veel vragen over vastgoedbeheer een antwoord.”

Het randje van de afgrond

Rabenort werkte met RAD (Rappid Application Development) om heel snel een tastbaar resultaat aan de projectgroep en opdrachtgever beschikbaar te stellen. Ondertussen werkt Covalent al 10 jaar met SCRUM, wat je een volwassen versie van RAD zou kunnen noemen. De aanpak maakt het mogelijk om verkeerde keuzes zo vroeg mogelijk te kunnen corrigeren. “We maakten prototypes van onze ontwerpen en testten of gebruikers daar blij van werden. Wist je dat ze in de auto-industrie nog steeds modellen van klei maken? We beschikken over prachtige 3D-modellen. Toch komt het kleimodel het dichtste bij de echte ervaring, hetgeen we met 3d-modellen met onvoldoende finesse kunnen pakken. Dat vind ik fascinerend.”

Bij de term softwaresysteem wordt vaak gedacht aan techniek. Maar techniek is volgens Rabenort slechts het middel om een doel te bereiken. “Het is een mensgericht proces. Wij hebben voldoende kennis en ervaring in huis om valkuilen te zien, processen te verbeteren en oplossingen op maat te maken. Maar het zijn geen harde mechanismen. Het gaat vaak om de “why”: waarom doen we het op die manier? Dat is misschien wel de meest complexe factor. Waarom slaat een oplossing aan of niet? Je moet techniek kunnen combineren met psychologie. Als je dat mist, kun je het vergeten.”

Mensenkennis is een belangrijke eigenschap in het vakgebied, aldus Rabenort. “Ik ben oprecht geïnteresseerd in mensen. Om groei van mensen te zien vind ik ontzettend leuk. Ik kijk naar Masterchef. USA, Australië, ik volg ze allemaal. Heerlijk om te zien hoe mensen excelleren op een bepaald gebied.”

Mooier verhaal

Uitgerekend in dit jubileumjaar verliest Covalent een klant van het eerste uur: Vereniging Eigen Huis (VEH). Rabenort kijkt terug op de keuze van VEH voor een andere softwareproducent. “Puur inhoudelijk geloof ik in ons product en de technische richting die we voorstelden. De eisen die door onze opdrachtgevers aan betrouwbaarheid en continuïteit worden gesteld, sluiten sommige oplossingsrichtingen uit. We hadden er een mooier verhaal van kunnen maken, maar wij willen onze beloften kunnen waarmaken.”

Rabenort doelt daarmee onder meer op eisen met betrekking tot beveiliging en opslag van gegevens. Gebruikers willen offline apps gebruiken op mobile apparaten en daarbij zelf de informatie regisseren. “Het opslaan van informatie op een mobiel apparaat vanuit een browser is complex. Vooral in het geval van een “unhappy flow”. Als het mis gaat, is een gebruiker afhankelijk van de bouwers van HTML. Als dat wordt opgelost, wordt de wereld een stuk eenvoudiger. Dat heeft nog wel even nodig, zeker in combinatie met beveiliging van gegevens.”

Erkenning

Het verlies was ook een belangrijk leermoment voor Covalent. “We hadden ons nog beter moeten verplaatsen in de opdrachtgever. Wij hebben ons onvoldoende afgevraagd hoe onze aanbieding op hen over zou komen.” Rabenort ziet meer leerpunten. “Wij hebben de neiging issues geruisloos op te lossen met als gevolg dat een opdrachtgever onvoldoende bewust is van de door ons geleverde prestatie. Als je issues op tafel legt bij een opdrachtgever, worden de oplossingen die je aandraagt gezien en gewaardeerd. Als je het oplost, zonder hierover te communiceren, wordt het niet gezien. Dan lijkt wat we doen heel eenvoudig.”

Het werk is echter complexer dan je zou denken. “Wij geven oprecht en eerlijk advies, dat recht doet aan de positie van opdrachtgevers.” Door de politieke component in het werk, ziet Rabenort regelmatig een spanningsveld tussen een doelmatige- (zo efficiënt mogelijk een doel halen) en een rechtmatig werkelijkheid (volgens de regels een doel proberen te halen). “Als rechtmatigheid belangrijker wordt gevonden dan doelmatigheid, dan mag een project mislukken, zolang er aan de regels wordt voldaan. Dat druist gevoelsmatig in tegen het zo goed mogelijk besteden van (publiek) geld. Wij moeten in elk project aanvoelen welke werkelijkheid van toepassing is mét behoud van oprecht advies. Het moment dat Covalent erkend wordt als dé betrouwbare partner in het domein, is mijn doel bereikt. ”

Ad Rabenort is oprichter en algemeen directeur van Covalent. Hij studeerde elektrotechniek, volgde diverse informatica en businessopleidingen en startte met de ontwikkeling van industriële besturingssystemen. Hij introduceerde informatiemanagementsysteem Condor bij Vereniging Eigen Huis, het RVB, het COA, gemeente Den Haag en het Van Gogh Museum. Ad is muzikant, speelt toetsen en heeft een opnamestudio. Hij zeilt en is regelmatig te vinden op zijn mountainbike.